Наверх
Вниз

Ведьмак: Тень Предназначения

Объявление



Информация о пользователе

Привет, Гость! Войдите или зарегистрируйтесь.


Вы здесь » Ведьмак: Тень Предназначения » Пролог » Дорога - это жизнь


Дорога - это жизнь

Сообщений 1 страница 13 из 13

1

Время: десятые числа мая 1263 года.
Место: тракт, ведущий из провинциального темерского города N прямиком в стольный град Вызиму.
Действующие лица: Теобальд де Фэн, также известный как Рыцарь Феникс, а также Эйк из Денесле.
Описание: Собираясь в Вызиму, славный рыцарь Эйк из Денесле и не подозревал какими приключениями может обернуться для него простая междугородняя поездка, как не знал и Теобальд де Фэн, выехавший на главный темерский тракт с соседней дороги.
https://d.radikal.ru/d19/1902/2c/59884fc51dd6.jpg

+1

2

Почувствовав тепло солнечных лучей на своих веках, Эйк медленно приоткрыл глаза и улыбнулся. Свет падал из распахнутого окна, заливая собой практически всё помещение комнаты. В воздухе танцевали пылинки. За окном, подобно пчелиному улью, шумел проснувшийся город. Снизу, с первого этажа таверны, также доносились звуки. Первые посетители, а также проснувшиеся постояльцы заполонили обеденный зал.
- Спасибо богам за столь дивное утро.
Сев в кровати, мужчина хорошенько потянулся, встал и подошел к окну. Вознеся небу утреннюю молитву, он умылся холодной водой из комнатного тазика и приступил к бритью.
Через полчаса, Эйк, одевшись и взяв с собой немногочисленный скарб, уже спустился на первый этаж позавтракать перед дорогой. Учтиво поблагодарив служанку за принесённые ему хлеб и молоко, рыцарь приступил к неспешной трапезе.
- Доброго здравия, господин рыцарь, - обратился к Эйку человек в богатых одеждах, стоящий чуть поодаль от стола. Выходец из Денесле, поздоровавшись в ответ, пригласил незнакомца сесть рядом и преломить с ним хлеб.
- Премного благодарен, господин. – последовало вежливое согласие, и мужчина сел рядом с Эйком. – Меня зовут Дорианом Штадтом. Служу я торговым представителем короля Недамира Каингорнского в Темерии.
- Эйк из Денесле, рыцарь, к Вашим услугам, господин Штадт.
- Да, я знаю, господин рыцарь. Слухи о Вашем прибытии в город N разошлись достаточно быстро после того случая с бандитами в таверне.
- То была всего лишь местная шпана, не умеющая себя вести в общественном месте. Пришлось преподать им урок. – просто ответил Эйк.
- Что ж, нет худа без добра. Благодаря им, я узнал о том, что Вы, мой дорогой земляк, также находитесь здесь проездом в Вызиму. – нервно откашлявшись, Штадт решил перейти прямо к делу – Так случилось, что мой караван, самым ценным сокровищем которого является моя семья, застрял здесь, в городе N по причине того, что на дорогах сейчас опасно, а смелых людей в сем городишке днём с огнём не сыщешь. А посему, милостивый государь, я хотел бы попросить Вашей помощи в данном вопросе. Если Вы согласитесь защищать мою семью, я щедро заплачу Вам.
- Я очень благодарен Вам за оказанное доверие, Дориан. Боги учат нас, что семья, есть воистину величайшее благо доступное человеку. – серьезно начал Эйк – Однако, рыцарская честь запрещает мне брать деньги за защиту людей. Поэтому, Вам придётся согласиться принять мою помощь бесплатно.
Торговец, оценив представившуюся ему возможность сэкономить, попытался убедить Эйка принять плату, по крайней мере, в виде продовольствия и фуража, на что рыцарь ответил частичным отказом. Дескать, себя он пищей обеспечить в состоянии, а вот от лишней заботы о своих лошадях отказываться не вправе.
На этом и порешили.
Поблагодарив трактирщика, Эйк из Денесле вывел из конюшни лошадей, нагрузил их и вместе с Дорианом Штадтом проследовал к месту стоянки каравана.
В полдень, телеги и экипажи Штадта вышли на главный темерский тракт в сопровождении небольшого отряда наёмников и славного рыцаря.

+2

3

[indent=1,0]Утро Теобальда началось довольно рано. Если бы рыцарь куда-то спешил, вся суета непременно оказалась бы оправданной, вот только этот тёплый майский денёк не требовал суеты. Работы никакой нет - оставленная за спиной ещё во вчерашний обед деревня не нуждалась ни в каких рыцарских услугах. Разбойничьи шайки не лютовали, нечисть на пару дней пути вокруг была запугана каким-то недавно проходившим ведьмаком и благоразумно не высовывала свои мерзкие носы из логова, а всякие мелкие дела по хозяйству пусть лучше местные мужики делают. Да, хороша весенняя пора, особенно когда в кошеле весело бряцают монеты, позволяя не задумываться о необходимости хвататься за любую просьбу, подразумевающую награду! Другой наверняка бы предпочёл гулять на все деньги, просаживать их в азартные игры, выпивку, распутных женщин и прочую блажь. Теобальд же хоть и не сторонился всего этого, цену деньгам знал и всё не просаживал. Потому у него было всё, что требовалось для странствий, начиная от продовольственного запаса, и заканчивая пемзой и маслом, что необходимы при полировке доспехов. И монеты тихо ждали своего часа - вдруг что приключится?!
[indent=1,0]А с другой стороны, что ещё нужно тому, кто спокойно встречает день под открытым небом? Да, сей превосходный весенний день застал рыцаря Феникса прикорнувшим в лесу, неподалёку от тракта. В этом месте протекал глубокий, но узкий ручей, сокрытый за густыми зарослями молодых осин. Там же была и полянка, на которой изредка кто-то останавливался - кострище было аккуратно выложено, но зола давно слежалась, когда-то срубленные осиновые дрова проросли новыми гибкими стволами, а просека почти исчезла. Если бы не вычищенная поляна да едва заметная тропка от ручья, можно было бы назвать её заброшенной. Но об обратном говорили и пёстрые ленточки, украшавшие дерево, и не такой старый еловый лапник, покрывший подобие шалаша. Красота! Теобальд случайно попал сюда - Кмет просто испугался мелькнувшей лисицы и помчался в лес, где наткнулся на ручей. Впрочем, тогда уже вечерело, и покидать ручей не было никакого желания. Пол часа поисков привели рыцаря к полянке. И теперь, утром, он ни капли не жалел об этом. Что может быть приятнее утреннего ополаскивания в ручейке? Там водилась и рыба, но рыбачить не хотелось. Удалось смыть пыль, пот и грязь пути, а большего не надо. Удалось сполоснуть и Кмета. Тот недоверчиво вошёл в мутноватый ручей, доходивший ему у берега до брюха, постоял, а затем вылез, не слишком-то и разделяя стремления хозяина.
[indent=1,0]- Эх ты, глупый! - сплюнул Теобальд.
[indent=1,0]Обождав, пока конская шкура подсохнет (а за это время привычный ко всему рыцарь успел разжечь костерок, приготовить завтрак, употребить его по назначению и скрыть следы пиршества), неторопливо поседлал коня, разобрался со своими доспехами. Конечно, путешествовать можно и без них - спрятать по мешкам да к седлу приточить, всего делов-то! И легче, и свободнее. Вот только за долгие годы вся эта не самая тяжёлая груда металла стала практически родной, без малого второй кожей. Начищенный блеск радовал глаз, да и всякий прохожий понимал, что перед ними именно рыцарь, а не абы какой заблудший разбойник.
[indent=1,0]- Ну что, в путь?
[indent=1,0]Кмет фыркнул и звякнул сбруей. У него часто выходило угадывать момент, и хоть какая-то иллюзия разговора сохранялась.
[indent=1,0]- Тогда двигай, морда наглая!
[indent=1,0]Под копытами коня и сапогами бредущего рядом рыцаря похрустывали палки, шелестела опавшая прошлогодняя листва. По лесу можно было идти только пешком, в противном случае проклятущий коняга наверняка нашёл бы самые низкие ветки и специально прошёл под ними. Ссадина на щеке ещё не сошла и служила лишним напоминанием о вреде лени. Вскоре лесная мягкая подстилка сменилась утрамбованной пылью тракта. Тогда Теобальд позволил себе легко вскочить в седло и пустить коня неспешным шагом в нужную сторону. Спешить-то некуда! Насвистывая какую-то скабрёзную мелодию из трактира, рыцарь глядел по сторонам и изредка подгонял Кмета  - а нечего засыпать!

+2

4

Караван Дориана Штадта впечатлял своими размерами. Можно ли было ожидать меньшего от королевского торгового представителя? Несколько повозок, доверху гружённых различными товарами, от вещей первой необходимости до предметов роскоши. Процессию украшали два экипажа, затерявшиеся среди массивных торговых обозов. Кареты были выполнены на редкость искусно, в них ощущалась и добротность, и эстетическая привлекательность. Единственное, что смутило Эйка, так это то, что жена и дочери Штадта, являвшиеся пассажирами данных транспортных средств, за шесть часов езды ни разу не показались и не издали ни звука.
Впрочем, выяснение обстоятельств данного диковинного поведения дам, не было первостепенной задачей рыцаря. А потому,  Эйк спокойно восседал в седле своего гнедого жеребца, двигаясь по правому борту обеих карет. Сейчас важнее всего было сохранять бдительность.
Привал решено было организовать на большой придорожной поляне, в своё время, очевидно, служившей точкой начала местной лесозаготовки, ныне, по непонятной причине, заброшенной.
- Не нравится мне это, - подумал, спешиваясь, рыцарь – Поляна как будто специально расчищена для привалов, однако от прежних посетителей ни следа. Нужно быть начеку.
Ведя коня под уздцы, Эйк встретился взглядом с одним из наёмников, следовавших за караваном. Изъеденное оспинами худое лицо, наглые хищные глаза, тонкие губы, растянувшиеся в неприятной ухмылке. Солдат удачи сидел на пеньке, снова и снова ведя точильным камнем сверху-вниз вдоль лезвия своего кинжала.
Игре в гляделки, рыцарь предпочёл осмотрительность. С нескрываемой неприязнью отведя взгляд от попутчика, он подошёл к ближайшему дереву и стал привязывать к нему своего коня. Гнедой, тем временем, нервно фыркал и бил копытом оземь.
- Тихо, дружище, - Эйк ласково похлопал животное по шее, продолжая внимательно смотреть сквозь лесные заросли.
Взяв с собой щит, рыцарь, аккуратно ступая, сделал несколько шагов вдоль линии деревьев, пристально вглядываясь в чащу.
Уловив шевеление ветки в двадцати шагах от себя, Эйк мгновенно вскинул щит и сгруппировался. Раздался свист, за ним последовал звенящий удар металла о металл. В близлежащую траву отлетела закружившаяся стрела.
- Бандиты! – разнёсся над лагерем звонкий голос рыцаря.
Не теряя ни секунды, удерживая щит и пристально следя за обстановкой спереди и по бокам, Эйк совершил отчаянный рывок между деревьев. Успев защититься от второй стрелы рыцарь сходу вспорол брюхо разбойнику, попытавшемуся броситься на защиту стрелку. Воспользовавшись его телом как помехой для стрел, летящих справа, Эйк прикрыл щитом левый бок, и не сбавляя скорости, вонзил лезвие меча в пах лучнику, и прямо так, вместе с трупом нырнул за стоявшее спереди дерево.
Стрелы просвистели лишь с одной стороны, слева, как успел заметить мужчина, врагов не было…
- Те, что прятались там верно уже вырвались на поляну. Нужно поспешить.
Не давая преступникам времени на перегруппировку и выработку тактики действий, Эйк, с яростным криком выпрыгнул из-за укрытия и маневрируя между деревьями, приблизился к одному из двух лучников, уже успевших набрать порядочную дистанцию между друг другом.
Первая стрела стукнулась о латный нагрудник рыцаря, пройдя по касательной над его правым бедром. Выпустивший её лучник только и успел, что охнуть, прежде чем лезвие эйкова меча вошло в его горло.
Другая стрела столкнулась со щитом всего в паре дюймов от колена рыцаря. Отбросив в сторону лук, выпустивший её разбойник снял с пояса моргенштерн и занеся его над головой, разбежался и прыгнул с холма навстречу рыцарю.
Покрытый шипами шар рассёк воздух, однако Эйк, вместо того чтобы блокировать удар, ушел в сторону и ловким движением руки всадил клинок под ребро бандиту.
Внезапно, рыцарь почувствовал боковой толчок, подобно хорошему удару в ребра, выбивший из мужчины дух.
Припав на одно колено, Эйк, лихорадочно вращая головой заметил стрелу у себя в боку, а следом и выпустившего её стрелка, находящегося шагах в тридцати от него. Разбойник как раз натягивал тетиву, готовясь выпустить следующий снаряд.
Дабы увернуться от выстрела, рыцарь решил сделать то, чего ему сейчас больше всего хотелось – упасть и перевести дыхание.
Стрела просвистела прямо над пятками растянувшегося на земле мужчины. Ухватившись за коренья рядом стоящего дерева, Эйк подтянулся к нему, а затем, опершись о него спиной, поднялся на ноги.
Со стороны поляны до слуха рыцаря донеслись звуки битвы: лязг стали о сталь, ругань, крики раненых...
- Нам нельзя увязнуть здесь, старина. На поляне куча народу. Они все нуждаются в твоей помощи.
Он чувствовал рёбрами наконечник. Выстрел был что надо. Стрела прошла между пластинами и прошив кольчугу, неглубоко воткнулась в бок Эйка.
Издав нечеловеческий рёв, слуга божий резким движением руки сломал стрелу и откинул в сторону. Выпрыгнув из-за дерева, он сразу заметил разбойника и машинально вскинул щит.
Раздался звон наконечника о посеребрённое покрытие.
Рванув что было сил, рыцарь почувствовал неприятное напряжение в костях ног.
- Только не сейчас!
Чуть замедлив бег, Эйк продолжил сокращать дистанцию между собой и бандитом, осторожно маневрируя между камнями, пнями и деревьями.
Мимо просвистела стрела.
Выпрыгнув из-за очередного дерева, рыцарь заметил, что укрытия закончились, а между ним и бандитом осталось ещё шагов десять. Глаза второго лихорадочно блестели. Ещё секунда и он отпустит тетиву.
- Боги, помогите мне!
Замахнувшись, словно для удара, рыцарь выпустил меч из рук и вскинул щит. Очередное столкновение со стрелой заставило Эйка замедлить бег.
Послышался сдавленный хрип.
Опустив щит, рыцарь увидел, что лезвие его меча на целый дюйм утонуло в плече лучника.
Бандит, кряхтя, повалился на колени. Сияющий серебром щит тут же размозжил ему череп.
Освободив меч, Эйк резким движением смахнул в траву часть покрывшей его крови.
- В лагерь!

+2

5

[indent=1,0]Рыцарь спокойно ехал по дороге. Она была абсолютно безлюдна (а также безэльфна, бескраснолюдна и бестварна), но это ни капли не огорчало. Лесные пташки выдавали звучные трели, деревья шумели на лёгком ветру, а солнце грело. Прекрасное настроение! Как раз подходит для того, чтобы героически сразить какую-нибудь страховидлу и спасти красавицу. Впрочем, с желаниями надо быль осторожнее, ведь не все девки красны, но многие бестии бесподобны, хоть и настроены не на любовные утехи, а лишь на ужин, где кавалер отнюдь не сотрапезник. Но такие мелочи не особо-то и беспокоят, когда на душе покой, а сам невольно напеваешь расхлябную песенку про походы рыцарские.
[indent=1,0]В приподнятом настроении Теобальд пребывал вплоть до того момента, как услышал громкий лязг и крики. "А вот и красавица в беде!" - весело подумал он, ничуть не беспокоясь о напасти. Тварей, как давно известно, здесь нет, а вот лихого люда полно. А раз слышен звук битвы, у обороняющихся есть охрана. Чем не повод вмешаться?! Если помощь пригодится, то прекрасно, чужая благодарность завсегда в радость! Если сами справятся, то всё равно будет благодарность за желание помочь. На секунду мелькнула мысль, что ещё можно развернуться или проехать мимо, но тут же пропала. Теобальд де Фэн быстренько достал из мешка шлем и надел его. Быстро проверил, что доспех надет как надо, взял в руки щит и достал из ножен меч. В бой!
[indent=1,0]Кмет послушно затрусил на звук битвы, и когда почти приблизились, перешёл в галоп. Вряд ли конь сам хотел этого, но при нужде рыцарь Феникс отдавал чёткие жёсткие команды, и ослушания не прощал. Кмет позволял себе вольности в пути, но в бою подчинялся беспрекословно. Теобальд увидел пару засевших лучников, которые выцеливали кого-то. Слишком разномастная одежда и откровенно мерзкие рожи выдавали в них бандитов. Те пока не увидели приближение смерти. Но рыцарь не мог допустить, чтобы они выстрелили! Поэтому он с громким гиканьем несколько раз ударил гардой меча по щиту. Вышло довольно шумно. Один лучник резко вздрогнул и отпустил стрелу - та от плохого натяжения отлетела на пол метра и упала в мох, второй просто повернулся. Теобальд уже был слишком близко. Кмет налетел на одного, а рыцарский меч поразил второго. Любоваться результатом времени не осталось. Кмет резво выскочил на поляну, где действительно происходила битва разбойников с какими-то охранниками каравана. Телеги, обозы, кареты! Наверняка какой-нибудь купец на торг идёт! К такому и в охрану пойти на раз можно! Но это только после чудесной расправы над разбойниками!
[indent=1,0]Охрана каравана довольно бодро защищала груз, частично восседая на обозах и отмахиваясь от разбойников, частично рассеявшись по земле. Некоторые кучковались спиной к спине - бедолагам не повезло отойти слишком далеко.
[indent=1,0]- А ну, паршивцы, расступись! - выкрикнул он, плечом коня снося троицу мечников. На самом деле они окружали какого-то юнца, сжимающего кинжал, но мальчишка завидев несущегося коня юркнул между ног нападающего аккурат под повозку.
[indent=1,0]Люди не успели отскочить достаточно далеко, однако столкновение им не сильно повредило. Двое шустро поднялись, третий подвывал и попеременно хватал то подвёрнутую ногу, то вспоротое краем каплевидного щита плечо. Мечники не очень обрадовались появлению рыцаря. Припёрся, видите ли, эдакий спаситель, помешал добрым людям работать! Да не просто помешал, а начал давить проклятущей конской тушей! Особо буйный возжелал лишить Теобальда верного транспорта и оцарапал мечом покрытый рыцарским длинным плащом кметский круп. Кмет на высокой ноте заржал и отбил задом, потом чуть не встал на дыбы, потом опять отбил задом - натянутый повод не дал ему помчаться вперёд. Теобальд удержался в седле, но как только конь опустился на все четыре ноги, спешился. И начал подходить, на каждое слово или нанося удар, или отражая:
[indent=1,0]- Нет, ну совсем обнаглели! - сурово заметил он, приближаясь к разбойникам. Те непонимающе уставились. Теобальд смилостивился и пояснил: - Плащ мне попортили, коня мне обидели - это раз! - Подлетевший со стороны разбойник проникся виной. Хоть он и не входил в число обидчиков, коллективная ответственность заставила раскаяться, да так, что он даже не особо защищался - гарда ржавенького меча едва притормозила удар, и Теобальд едва воткнул меч под нос бедолаги. Он не прицеливался особо. однако клинок вошёл аккурат между жидкими усиками и мясистым носом. - Подняли руку на целого рыцаря - это два! - сожалея о своих проступках всхлипнул один из обидчиков, притеснённый весомым щи... аргументом и споткнувшийся при этом о кочку. - Заляпали своими соплями моё снаряжение - три!
[indent=1,0]По щиту, мечу и доспехам рыцаря Феникса и вправду были разбросаны капли крови цвета еловой хвои. После вступления в бой сам Теобальд не получил серьёзных ранений - лишь несколько ушибов да синяков. Большая часть ударов приходилась на щит или меч, остальное на доспех. Впустую Теобальд не подставлялся, благо на него не шли толпой. Почти все бандиты и охранники были завязаны боем за караван, без дела никто не шлялся. Рыцарь Феникс бросил взгляд на кучку из пятерых разбойников, пытающихся проломиться к карете сквозь "строй бравых стражей", насчитывающий ровно одного копейщика, и решил вмешаться. А вдруг в карете не какой-нибудь толстяк в шелках, а прекрасная дама? Трое разбойников приветливо встретили Теобальда и предложили поупражняться в фехтовании. Рыцарь нехотя согласился - когда ещё эти деревенщины получат урок у мастера?! К тому же бесплатный. А кто не успел заныкаться куда подальше... Рыцарь не виноват!
[indent=1,0]- Виват рыцарю Фениксу! Виват мне великому! - громко с усмешкой прокричал Теобальд. Занавесь на каретном окошке чуть дрогнула, отодвинутая изящными тонкими пальчиками, и Теобальд рассмеялся. Есть дама! Тогда тем более нельзя повиноваться своему низменному желанию покинуть поле боя!
[indent=1,0]Разбойники впечатлились видом бесстрашного героя, возжаждавшему спасти невинного купца с богатой девой! Его сияние затмило всех охранников каравана. Иначе чем можно объяснить внезапный интерес к наискромнейшей рыцарской персоне? Несомненно, все они шли на поклон!

+2

6

…Сжав меч в правой руке, а щит в левой, рыцарь выбежал на поляну. Бой проходил на значительном удалении от него, что дало Эйку возможность оценить обстановку.
Наёмники Штадта были практически прижаты разбойниками к обозам и телегам. Часть вела оборону прямо с них. Тем временем, несколько преступников отвлеклись и переключили своё внимание на незнакомого Эйку воителя, очевидно, намеренно вызвавшего гнев на себя. Даже на расстоянии было видно, что это достаточно молодой человек.
- Виват рыцарю Фениксу! Виват мне великому! – прокричал юноша звонким и громким голосом. Он держался весьма развязно и нахально. И это дало свой эффект. Тройка бандитов, уверенно покачивая мечами, двинулась ему навстречу. Ещё двое осадили копейщика, заслонившего собой карету.
- Плохо дело, - поджав губы, Эйк, что было прыти, ринулся вперёд, на бегу перехватывая щит в обе руки. Приблизившись на семь шагов к линии «карета – незнакомый молодой человек», рыцарь остановился, и раскрутившись на месте, метнул щит в одного из бандитов, покушавшихся на экипаж. Снаряд попал тому в затылок, чего оказалось достаточно для того, чтобы наконечник копья стража оказался в глазу у потерявшего равновесие преступника. Этого вполне хватало чтобы немного уравнять шансы наёмного охранника.
Тем временем, Эйк из Денесле, перехватив свой меч в обе руки, ринулся на помощь таинственному незнакомцу.
- Прощайтесь с жизнью, злодеи! – выкрикнул рыцарь, на бегу разворачиваясь для нанесения диагонального удара по особо хорошо защищённому разбойнику, который только и успел, что развернуться, прежде чем клинок славного Эйка рассёк его от плеча до пояса. Второй бандит, растерявшись между двумя целями, повернулся было боком для встречи с окрикнувшим его, однако реакция странствующего поборника справедливости оказалась быстрее. Лезвие вошло негодяю прямехонько между ребрами.
Уперев ногу в бедро преступника, Эйк высвободил меч и мельком глянул на молодого бойца, пришедшего на помощь каравану.
Невысокий юноша крепкого телосложения, смуглый и сероглазый, улыбался хитро и озорно. Во взгляде его рыцарь заметил пыл молодости, застилавший страх перед смертью. Держался парень всё также нарочито самоуверенно. На нагруднике парня раскинул крылья гордый...
- Василиск? Хм...
Благодарно кивнув, рыцарь тут же устремился к транспорту, для оказания помощи отбивающимся охранникам.
Стащив очередного бандита с телеги прямо за плащ, Эйк быстрым движением руки перерезал ему горло. Это был последний.
Тяжело дыша, мужчина тыльной стороной ладони стёр с лица кровь. Краем глаза он уловил какое-то движение. Повернув голову, рыцарь заметил невысокую девушку, которая, подобрав юбку и стараясь выглядеть как можно более незаметно, двигалась куда-то вглубь леса.
Кинув быстрый взгляд на один из экипажей, Эйк обнаружил, что его дверь открыта.
- Юная госпожа, опасность миновала. Куда же Вы? – окликнул беглянку рыцарь, в ответ на что та припустила ещё быстрей.
- Не дайте ей удрать! – сорвавшимся голосом закричал возникший будто бы из ниоткуда торговец Штадт. Увидев вопросительный взгляд рыцаря, он замялся.
- Хм… Должно быть у неё шок от случившегося…
Через несколько секунд, юная особа уже двигалась в обратном направлении, в сопровождении двух охранников каравана. Бледная как смерть.
- Ах, Мюриэл, глупышка. Куда же ты так быстро рванула? – с неискренней досадой поинтересовался Дориан Штадт, когда его дочь оказалась совсем рядом. Потрепав девушку за щёку, предприниматель приказал наёмникам сопроводить её обратно в карету, а затем, видимо чувствуя на себе взгляд Эйка, снова повернулся к нему.
- Современные дети такие странные, не находите, господин рыцарь?
Пару секунд посмотрев в глаза Дориана, рыцарь утвердительно кивнул. Торговец, тем временем, переключил своё внимание на незнакомца, принявшего участие в обороне каравана, намереваясь, видимо, сделать тому весьма щедрое предложение.
- Как же всё это необычно, - подумал Эйк, тут же поморщившись от боли. Наконечник бандитской стрелы снова напомнил о себе, и мужчина, не теряя ни минуты, принялся стягивать с себя снаряжение для более детального изучения раны.

+2

7

[indent=1,0]Увы, намерения разбойников оказались невероятно далеки от коленоприклонства. Потому и пришлось рыцарю Фениксу разбираться со всем этим безобразием, представленным в лице трёх не самых приятных морд. А те - возмутительно! - вздумали напасть. Нет чтобы как положено, на специальной площадочке, один на один да под улюлюканье толпы зрителей, а нахально, разом. Это как раз тот случай, когда количество рискует побороть качество.
[indent=1,0]— Прощайтесь с жизнью, злодеи! - раздался над полем боя выкрик, подбодривший приунывшего было Теобальда. Нежданный помощник тоже оказался рыцарем. По крайней мере, латы были слишком хороши для простого наёмника. Очень скоро он разобрался с двумя разбойниками. Ну а с третьим у Теобальда проблем не возникло. Извиняясь за грубость своих товарищей, тот охотно напоролся на меч. Дважды.
[indent=1,0]Оставшись без собеседников, рыцарь огляделся, но понял, что помощь его больше не требуется. Бой окончен. Теобальд не стал обращать внимания на радостные восклицания спасшихся людей. Он просто подставил лицо солнцу и глубоко вдохнул, а после медленно выдохнул, развеивая напряжённость схватки, и нацепил улыбку. Смахнул лёгким движением с меча кровь врагов (это не очистка, чтобы не губить клинок, требуется более тщательный уход, но ненадолго вполне можно оставить и так), потянул мышцы и бодрым свистом подозвал Кмета. Тот неохотно подошёл, по пути осчастливив землю кучей конских яблок - сказалась напряжённость боя. Конечно, не каждый же день этот гад-всадник заставляет таранить странных типов! А один из них ещё и поцарапал священный конский зад - немыслимо! Никак сожрать хотел заживо?! Да, полна жизнь несчастного Кмета различными событиями!
[indent=1,0]Тишину прервал голос хозяина каравана - ну кто может ещё напускать на себя подобную важность и подходить к помощнику? Точно не охрана. Наверняка ей ещё и заплатят меньше за то, что не смогли уберечь ценные товары. Подошедший представился Дорианом Штадтом, а потом наговорил ещё что-то. Занимаемый пост с целью путешествия рыцарь пропустил мимо ушей, не слишком-то и интересуясь. Вот уж привычка некоторой "знати" бросаться своими достижениями!
[indent=1,0]- Теобальд де Фэн, рыцарь Феникс, - в свою очередь представился виконт, вовремя прикусив язык - уж очень хотелось с излишней важностью добавить титул и пару фраз, имеющих вес лишь в родном графстве Фэн, но звучащих впечатляюще. - Милсдарь Дориан, по долгу рыцаря у меня есть три важных дела. Первое – отблагодарить храброго рыцаря, что помог мне в этой непростой схватке. Второе – проверить коня, которого потрепали эти морды разбойничьи, - рыцарь легонько пнул зарубленного разбойника, что так удачно лежал на дороге. - И третье – разобраться со своим снаряжением. И только после этого всего я буду готов переговорить с вами. Да и вам есть чем заняться. Слуги и скот перепуганы, несколько возов повалены. Необходимо оценить причинённый этим всем ущерб, да и отдохнуть.
[indent=1,0]С приведёнными доводами милсдарь Дориан, как ни странно, согласился, и бросив пару приторно-вежливых фраз поторопился разбираться со своими проблемами. Стоящий за плечом Теобальда Кмет напомнил о себе фырканьем. Рыцарь потрепал верного соратника по шее и глянул на порезанный круп. На вид не так страшно, но обработать надо, пока мухи не облюбовали. Однако сперва беседа с тем рыцарем.
[indent=1,0]Тот оказался немолод, но года не сказались на стати и на движениях. Де Фэн как раз хотел начать с благодарности за помощь, но заметил, что рыцарь снимает часть доспехов. В походе этому есть два повода – желание искупаться и необходимость оценить рану. Для первого обычно оголяются около водоёма – враг не дремлет, оружие должно быть под рукой всегда! Значит, второе.
[indent=1,0]- Доброго дня вам, милсдарь! Я Теобальд де Фэн, можно просто Тео, - Теобальд заметил на доспехе рыцаря пробоину. Судя по форме, от стрелы, а судя по вполне живому состоянию собеседника, рана не смертельная. – Непорядок без оруженосца странствовать! Погодите, сейчас. - Не спрашивая, Теобальд помог рыцарю расправиться с доспехом. Кмет стоял рядом и задумчиво щипал редкую травку. Его беспокоили мухи, и потому длинный жёсткий хвост постоянно рассекал воздух, якобы случайно задевая Теобальда. Но виконт не обращал внимания, лишь вяло отмахивался рукой, что удивительным образом не мешало делу. – Металл пробит не так сильно, края дыры надо подпилить или подогнуть сейчас, а пробоину любой кузнец залатает, - привычно оценил он повреждения. В нём проснулся недавний оруженосец, сопровождавший рыцаря Синюю Морду. Тот нередко получал повреждения, а не самый лучший доспех был тонковат, из-за чего оруженосец быстро научился разбираться с мелкими повреждениями. – А с раной надо сейчас разобраться. Пожалуй, промыть, да наложить повязку с лекарством. Я не лекарь, но на такое способен. Если позволите, я помогу. К слову, я очень благодарен вам за помощь! И поздравляю - кажется, мы избавили леса от очередной шайки. Достижение, однако!

+1

8

Сбросив на землю перчатки, Эйк принялся за застёжки на латах, когда к нему подошёл тот самый молодой воин, что присоединился к защите каравана, когда на него напали разбойники. Выпрямившись, рыцарь повернулся к незнакомцу всем телом и почтительно кивнул, как бы приглашая того начать диалог.
- Доброго дня вам, милсдарь! Я Теобальд де Фэн, можно просто Тео, - обратился к нему юноша, осматривая броню Эйка. Взгляд у него был цепкий, оценивающий, можно даже сказать деловитый.
- Приветствую Вас, господин Теобальд. Я Эйк из Денесле, странствующий рыцарь.
Мужчины пожали руки.
- Позвольте мне от своего лица и от лица моих попутчиков выразить Вам благодарность за оказанную помощь! Добрая книга учит нас помогать ближнему своему по силе своей. К сожалению, в наш век не многие воспринимают божьи заповеди так близко к сердцу как следовало бы! В свете этого, мне особенно приятно встретить на дороге такого замечательно неравнодушного к чужим бедам человека как Вы!.. – Эйк говорил громко и уверенно, распаляясь с каждым словом. Праведный огонь разгорался в его взгляде всё сильнее. Он активно жестикулировал, искренне сокрушался и восхищался.
Наблюдавший всё это буйство слова Теобальд, очевидно, не без приложения определённых усилий с точки зрения тактичности и деликатности, помалкивал.
- …спасибо Вам, Теобальд, - наконец закончил свою тираду рыцарь.
Юный де Фэн, до того спокойно слушавший старшего товарища и одновременно оценивавший степень повреждения его брони, тут же жестом поспешил напомнить мужчине о том, на чём тот остановился, когда они приступили к обмену любезностями.
- Вы совершенно правы, мой юный друг. За разговором совсем забылся. – рыцарь снова начал возиться с доспехами. Новый знакомый, без лишних слов решил к нему присоединиться.
- Непорядок без оруженосца странствовать! Погодите, сейчас. – бодро выпалил де Фэн. Отточенными движениями профессионального оруженосца, молодой человек начал ловко справляться с застёжками на нагруднике рыцаря.
- Правда Ваша. – печально вздохнул Эйк, со спокойной благодарностью принимая помощь Теобальда. – Не далее, как полгода назад я похоронил своего оруженосца. Его звали Хедвиг ван Гус. Если Вы бывали в южных землях Каингорна, то могли слышать балладу «О верном друге». Это про него. Замечательный был человек. Да хранят боги его душу…
Избавившись от нагрудника, Эйк, проводив взглядом упавший в траву наконечник стрелы, скинул кольчугу и принялся расстёгивать кафтан. Тем временем де Фэн, подхватив освободившуюся часть лат, приступил к более детальному её осмотру.
- Металл пробит не так сильно, края дыры надо подпилить или подогнуть сейчас, а пробоину любой кузнец залатает, - вслух анализировал юноша.
- У меня как раз есть с собой инструменты. Только взгляну на рану. – оголив торс, мужчина стал обстоятельно осматривать свой бок. Рана была неглубокая, но ощущения доставляла не самые приятные.
- …с раной надо сейчас разобраться. – резко вклинился Теобальд, пристально осматривая место укола. - Пожалуй, промыть, да наложить повязку с лекарством. Я не лекарь, но на такое способен. Если позволите, я помогу. К слову, я очень благодарен вам за помощь! И поздравляю — кажется, мы избавили леса от очередной шайки. Достижение, однако!
Он стоял, выпрямившись во весь свой скромный рост и преданно смотрел на Эйка своими блестящими мальчишескими глазами.
- Хм…Я не откажусь от помощи, - только и смог сказать рыцарь, вежливо поклонившись. Они приступили к исполнению задуманного.
Когда с техническими вопросами было покончено, странник из Денесле снова поблагодарил своего нового товарища.
- Вы очень добры, Теобальд. Скажите, однако ж, где Вы успели столь хорошо отточить свои лекарские и броннические умения? – с искренним любопытством поинтересовался рыцарь, тут же сделав замечание –  Большинство странствующих воинов уделяет этому не такое пристальное внимание. И очень зря, как я считаю.
За разговорами товарищи и не заметили, как наступила ночь.
Эйк, отлучившийся для совершения вечерней молитвы, подошёл к костру, пылавшему в центре лагеря и присел на бревне напротив него. Через час начиналось его ночное бдение.
Поднеся руки к огню, рыцарь поднял голову и бросил взгляд в направлении экипажей с семьёй Штадта. За всё время, дамы ни разу не покинули свои кареты, кроме того случая после битвы с бандитами. А после него, у транспортных средств был выставлен дополнительный стражник. Причём следил он не за тем, что творилось вокруг лагеря. Нет. Он неусыпно наблюдал за самими экипажами.
- Выглядит так, будто они боятся, что дамы решат убежать.

+1

9

[indent=1,0]Теобальд и не сомневался, что его помощь будет принята. А кто ж откажется, когда в боку абсолютно лишняя дырень? Да и помочь было совсем не трудно. К тому же рыцарь Эйк ему понравился чем-то. И некое чувство подсказывало Теобальду, что приди Эйк из Денесле в графство Фэн раньше Синей Морды, путь рыцарства оказался бы не таким разочаровывающим. Этот странствующий рыцарь будто сошёл со страниц романов, кои будучи ещё совсем маленький виконт читал не отрываясь.
[indent=1,0]Разобраться с раной не составило труда. От грязи она была промыта простой водой из фляги - на одном из привалов Теобальд слил излишки кипячёной воды. Если бы не это, пршлось бы искать другие жидкости. В своё время довелось увидеть, как идёт заражение из-за попадания грязи в рану. Отвратное зрелище. К счастью, здесь было всё не так плохо. Лекарственная мазь, которую надо было наложить с повязкой, была не раз проверена. Увидев её в первый раз, Теобальд сказал Синей Морде, что, кажется, эту травку уже кто-то кушал. Да, вид и амбре смущали многих! Но мазь, как ни странно, действовала хорошо. Плотная повязка хоть как-то прятала источник непередаваемых ароматов, и теперь окружающие не должны были разбегаться от рыцаря.
[indent=1,0]— Вы очень добры, Теобальд. Скажите, однако ж, где Вы успели столь хорошо отточить свои лекарские и броннические умения? – по завершении экзекуции спросил рыцарь. Теобальд тем временем уже той же мазью обрабатывал круп пофыркивающего от недовольства Кмета, который всё это время продолжал отбиваться от хозяина хвостом. –  Большинство странствующих воинов уделяет этому не такое пристальное внимание. И очень зря, как я считаю.
[indent=1,0]- Популярна же практика отправки младших сыновей в рыцари, - пожал плечами Теобальд. - У моего отца, графа де Фэна, кроме меня есть мой старший брат, Осберт. Великолепный наследник, который достаточно сдержан, чтобы усидеть всю жизнь на родной земле. Ну куда на одно графство два наследника? - рыцарь Феникс легкомысленно усмехнулся. - Да и не для меня это. Я был уже довольно взрослым, когда в наше графство заглянул странствующй рыцарь Синяя Морда. В пятнадцать зим я уже заделался оруженосцем. Впрочем, странствующий рыцарь в детях не нуждается. А так я и фехтовал к тому времени более чем сносно - спасибо учителям. А будучи оруженосцем чему только не научишься! Это достойно отдельного рассказа. Впрочем, за неполные шесть лет Синяя Морда устал от странствий и осел на севере, посвятив меня в рыцари. Ну а то, что не освоил будучи оруженосцем, почерпнул из вольной жизни. Свободен! - последнее высказывание предназначалось Кмету. Получив звонкий шлепок по крупу, конь недовольно отошёл на пару шагов и принялся щипать травку. Подпруга была уже ослаблена, так что не навредит. Да и сам конь далеко всё равно не уйдёт.
[indent=1,0]- Милсдарь Эйк, расскажите мне про этого купца, Дориана Штадта. Всё-таки вы с ним путешествуете. Конечно, скоро и мне представится возможность обсудить с ним сотрудничество, но хоть в общих чертах. Отказываться я не собираюсь в любом случае, а вот быть готовым всегда полезно.
[indent=1,0]Во время разговора Теобальд уже занимался собственным снаряжением - стёр с доспехов кровь, отчистил меч, заштопал вспоротый чьим-то ударом гамбезон. В общем, занимался самыми обычными делами.
[indent=1,0]- Как бы то ни было, разберусь по ходу, - заметил Теобальд. Когда же Эйк из Денесле отлучился куда-то, рыцарь Феникс нашёл Дориана Штадта и предложил продолжить начатый ранее разговор.
[indent=1,0]- Да, конечно. Как вы наверняка узнали, я с семьёй держу путь в Вызиму. Нанял где смог охрану, да, видать, тракты слишком опасны ныне. Не согласитесь ли Вы пополнить её ряды? Ваша доблесть в бою меня поразила.
[indent=1,0]- Вы мне льстите, милсдарь Дориан, - Теобальд де Фэн сдержанно улыбнулся.
[indent=1,0]- Каюсь, - купец несильно приподнял согнутые в локте руки, будто сдаваясь, и улыбнулся. - Но я действительно буду рад видеть вас в сопровождении моей семьи. Сейчас такие умелые бойцы дорого стоят.
[indent=1,0]- Мне надо поразмышлять над Вашим предложением, любезный Дориан. Мой путь до встречи с Вами пролегал в совсем ином направлении.
[indent=1,0]- Возможно, вас заинтересует некоторое вознаграждение? - купец улыбнулся.
[indent=1,0]- Я готов выслушать, - Теобальд чуть хитро прищурился.
[indent=1,0]- За спасение моей самой большой ценности, то бишь семьи, вам полагается достойная награда, - Дориан назвал сумму. Для приличия чуть задумавшись, Теобальд удовлетворённо кивнул. Кошель со звонкими монетами тут же перекочевал к нему в руки. - Теперь поговорим об оплате работы, - купец увидел, что этот рыцарь не против денег, и потому чуть огорчился, но виду не подал.
[indent=1,0]И началась торговля. Теобальд в который раз отметил, что жизнь в графстве принесла свои плоды. Например, он не раз видел, как происходит торг. Сейчас подобно ремесленнику он продавал свои услуги, выбивая из купца приличные суммы, а тот в свою очередь старался сохранить богатство.
[indent=1,0]...- Значит, в день я получаю столько-то, а при нападениях сумма увеличивается до стольки-то. И это последнее предложение, - заявил Теобальд.
[indent=1,0]Наигранно вздохнув, купец-таки ударил по рукам, и довольный рыцарь направился к костру, у которого отсиживался рыцарь Эйк.
[indent=1,0]- Хороша ночь, - протянул Теобальд, усевшись на бревно. - Милсдарь Эйк, вам бы отдохнуть. Теперь я тоже числюсь в охране каравана, и потому с чистой совестью дежурю сегодня. День был не из простых, завтра долгий переход. Уж за обстановкой я пригляжу.

+1

10

Нет смысла волноваться о том, что нам неподвластно.
Нельзя судить о том, о чём не имеешь представления.
Прекрасно помня эти простые истины, Эйк предался воспоминаниям о событиях минувшего дня. Он согласился помочь нуждающемуся, причём, как показала жизнь, содействие было действительно очень кстати. В результате отбитого разбойничьего налёта, караван потерял четверых охранников, на замену которым прибыл всего один.
- Теобальд де Фэн.
Потомственный дворянин и вольный рыцарь, добившийся своего положения без помощи именитого предка, но заслуживший его честным трудом в качестве оруженосца у другого рыцаря.
- Синяя Морда.
Эйк слышал о господине с таким прозвищем. Уже довольно немолодой, уставший от службы и странствий, тот осел в пределах Северных Королевств достаточно давно, найдя блестящую партию среди знатных тальгарских барышень. Там, осевший рыцарь намеревался встретить старость.
При мысли об этом, Эйк нахмурился.
- Покой. Имеет ли человек моральное право искать его, зная, что мир полон зла и несправедливости? Просто закрыть глаза на то, как каждый день гибнут невинные, и те, кто ищет лучшей судьбы для этого мира, делая для этого всё возможное?
Гнев. Праведный гнев заклокотал в груди рыцаря. Глаза лихорадочно заблестели. Он рассердился не на господина Синюю Морду, а на то, что поневоле, представшее перед его взором, суть, мещанское существование поманило его, поперев своей грязной пятой весь остальной мир. Всех лишённых, страждущих, больных, прозябающих под гнётом смертоносных моров и безжалостных зверей, а также злодеев, будто соревнующихся с первыми в изысканности творимых бесчинств.
Рыцарь поднял лицо вверх, устремив взор к звёздам. Он знал, что в этот самый момент боги видят его. Он не осуждал людей, предпочитавших жить в стороне. Старался не осуждать, как учила тому Добрая Книга: «Не судите, да не судимы будете». Просто он слишком много времени посвятил борьбе со злом. Иного существования для себя он уже не мыслил.
Опустив голову, Эйк встретился взглядом с Теобальдом де Фэном, присоединившимся к нему у костра.
Хороша ночь, — начал разговор молодой рыцарь. — Милсдарь Эйк, вам бы отдохнуть. Теперь я тоже числюсь в охране каравана, и потому с чистой совестью дежурю сегодня. День был не из простых, завтра долгий переход. Уж за обстановкой я пригляжу.
- Вы очень добры, - рыцарь слегка наклонил голову, - Но я взял на себя ответственность за этих людей, Теобальд, а потому не могу себе позволить ослаблять бдительность в часы своего дозора. Однако, я ни на секунду не сомневаюсь в Вашей бдительности. С благодарностью приму любую посильную помощь.
Снова глянув в дальний угол лагеря, где стояла карета с семьёй главы каравана, Эйк нахмурился.
При всём моём уважении к господину Штадту, мне кажется странным, что его стражники куда бдительнее следят за экипажем с дамами, чем за окрестностями. – спокойно произнёс рыцарь, глядя в глаза де Фэну – Ещё подозрительнее выглядит тот факт, что одна из дочерей Штадта попыталась уйти из лагеря днём, хотя на тот момент победа над разбойниками была как никогда очевидна. Наёмникам пришлось ловить её. И когда они вели юную барышню под руки, обратно в повозку, на лице её не было облегчения. Лишь… отчаяние.
Жуткие тени играли на лице зрелого рыцаря, когда тот делился своими впечатлениями с боевым товарищем. Глаза его странно блестели.
Молодой человек спокойно смотрел на него в ответ.
Вздохнув, Эйк встал с бревна и стал разминать спину.
- Но это всего-навсего подозрения старого рыцаря, который за свою жизнь слишком много получал по голове. – со смиренной иронией проговорил Эйк. – Потому как, поделившись своими мыслями на этот счёт с богами, я пока что не получил от них никакого ответа.
- И всё же, надо держать ухо востро, - подняв лежавшие на стоящем рядом пеньке меч и щит, рыцарь ещё раз поклонился юному собеседнику – Хорошей службы, мой друг.
Попрощавшись, Эйк направился в северную часть лагеря. Туда, где должен был находиться его пост.
Придя на место, рыцарь дождался наёмника, которому ближайшие четыре часа предстояло нести с ним службу. Статный мужчина лет тридцати пяти, с бравым солдатским лицом, спокойно кивнул Эйку. Сменив двух других часовых, они приступили к несению караульной службы.
В течение двух часов рыцарь из Денесле со своим товарищем обходили периметр лагеря, вглядываясь в темноту и прислушиваясь к ночным шорохам. Не происходило совершенно ничего примечательного, как вдруг, краем глаза Эйк заметил в глубине леса вспышку фиолетового света.
- Я отойду на минуту. – обратился он ко второму часовому. В ответ тот, очевидно решив, что каингорнцу захотелось отойти по нужде, спокойно кивнул, продолжив движение по назначенному маршруту.
Двигаясь неспешно, переступая с пятки на носок, Эйк практически не издавал звуков, которые могли бы его выдать. Отойдя от лагеря на добрые двадцать шагов, он снова заметил странное фиолетовое свечение.
- Значит, не показалось.
Слегка ускорившись, рыцарь услышал вкрадчивый голос, шепчущий что-то на незнакомом ему языке. Мужчина готов был поклясться, что звуки речи уловили не его уши, но его сознание. Каждое слово будто резонировало у него в голове. Нахлынуло необъяснимое чувство тревоги. Сглотнув, Эйк выхватил меч из ножен, и полный решимости, рванул вперёд.
С каждым метром звуки голоса усиливались. К нему присоединялись другие голоса. Через минуту, в голове рыцаря звучал уже целый хор, какофония самых разных голосов. Высоких, низких, громких и тихих, мужских и женских. Они говорили, перешёптывались, смеялись. Рыцарь почувствовал щекотание внутри черепной коробки.
Опять вспыхнул фиолетовый огонёк. На этот раз совсем рядом. Эйк начал различать расступающиеся кроны деревьев и повисшие в небе звезды. Он приближался к поляне. Голоса становились всё громче. В их интонации стала преобладать враждебность. Впереди показались светящиеся силуэты, по форме напоминавшие людей.
- Демоны?
Крепче вцепившись в рукоять меча, Эйк резко выскочил на поляну, как вдруг, его ослепила очередная вспышка фиолетового света. Голоса, на секунду слившиеся в единый протяжный звук, резко замолкли.
Когда к рыцарю вернулось зрение, он заметил приближающийся к нему тёмный силуэт. Не до конца различая цель, он резко выставил меч вперёд.
- Эй… Стойте! Господин Эйк, это Вы? – голос Дориана Штадта звучал удивлённо, и вместе с тем, раздосадовано.
- Господин Штадт? – сложив оружие, рыцарь не без изумления разглядел торгового представителя Недамира Каингорнского. Мужчина неловко ковылял к нему, поспешно пряча что-то в складках одежды.
- Да-да! О, Эйк. Слава богам! – торговец манерно воздел руки к небесам.
- Что Вы здесь делаете, Дориан?
- Я? Гм. Так уж вышло… - замялся было купец, но, вдруг оседлав волну красноречия, бойко продолжил, - Инсомния, знаете ли! Я всю ночь ворочался и не мог уснуть из-за сегодняшних событий. Решил немного пройтись, как вдруг - свет! Я пошёл к нему как зачарованный, клянусь! Как думаете, то были болотные огоньки?
- Вряд ли, - спокойно отозвался Эйк, убирая меч в ножны, - Опасно бродить вне лагеря ночью. Пойдёмте, я провожу Вас обратно.
*   *   *
Эйк двигался через пещеру, озираясь по сторонам.
Он не помнил, зачем был тут, но чувство тревоги не покидало его ни на секунду.
Свет факела, который он нёс с собой, выхватывал из темноты лишь небольшую область вокруг рыцаря.
Повисшую вокруг тишину, нарушил звук топота мягких лап. Сначала слева, потом справа. Затем топотки заполнили собой всё пространство вокруг.
Остановившись, Эйк выхватил меч. Приготовившись к бою, он озирался по сторонам. Звуки шажков приближались, и вскоре он заметил, как со всех сторон в круг света вступили тысячи мохнатых пауков. Их глаза злобно заблестели, отражая пламя факела. Однако, выйдя на свет, паукообразные по непонятной причине остановились, будто не смея идти дальше.
В темноте, прямо напротив Эйка, раздалось тихое рычание. Где-то на уровне метра над землёй загорелись огромные красные глаза.
- Во имя пламени Креве, тварь! – голос рыцаря прошёл сквозь звуки, издаваемые пауками, словно раскалённый нож сквозь масло. Мужчина указал лезвием клинком на горящие во тьме глаза. – Выходи на бой!
В ответ, последовал лишь смех. Громкий раскатистый смех, тут же гулким эхом отразившийся от стен пещеры.
- Глупый рыцарь! - темнота вокруг Эйка зарокотала тысячами жутких голосов. – Ты всего лишь жалкий и слабый человек! Мы сожрём тебя, даже не заметив! Нас – тьма!
Будто бы в подтверждение этих слов, круг света, отбрасываемый факелом рыцаря, сужаться.
- Вам не сломить духа рыцаря, порождения бездны! – проревел Эйк, когда тьма уже полностью окутала его. Огонь факела погас.
Последнее, что успел увидеть рыцарь – огромные, горящие красным глаза, повисшие прямо перед его лицом, а также - жуткий звук, напоминающий львиное рычание.
*   *   *
Эйк проснулся в холодном поту. Сквозь маленькие дыры, оставленные мышами в полотне палатки, падали тонкие лучики света. Ночь закончилась.

+2

11

[indent=1,0]Теобальд кивнул. Он не сомневался, что ответ рыцаря Эйка был честен и шёл от души - долгу своему тот был верен и нёс службу исправно. Хотя ведь он мог и согласиться - день принёс лишь непростую схватку и малоприятное ранение. После такого грех не отдохнуть! Но нет, остался сторожить. Теобальд с неким недовольством отметил, что сам вряд ли бы решился, если бы не было какой-нибудь стоящей причины, что оправдала бы любые старания.
[indent=1,0]К размышлениям о нанимателе рыцарь Феникс отнёсся серьёзно. Он сидел со спокойнейшим выражением лица, казалось, вообще расслабился. Но ни одно слово не было упущено. Теобальд не показал, что догадки Эйка из Денесле его заинтересовали или взволновали. В большинстве случаев виконт отменно контролировал выражение лица, скрывая мысли - этому очень просто научиться, даже когда титул недостаточно шикарен, а земли малы и не вызываю интереса у крупных аристократов.
[indent=1,0]- Хорошо, милсдарь Эйк, - учтиво ответил Теобальд. - Я это учту при несении службы. Спокойного вам дежурства!
[indent=1,0]Рыцарь Феникс не желал оскорблять нового знакомого сомнением, но и обещания не спешил давать. Конечно, наблюдения Эйка из Денесле более чем странны. Прежде чем действовать, всегда стоит разобраться лично, и именно этим собрался заняться Теобальд. А что? Кто запретит? В график дежурств его ещё не включили, разрешили отдыхать. Ну какое им дело, как рыцарь отдыхает? Может, для него нет ничего лучше прогулки! А то гулять вне лагеря да впустую тревожить караульных? Внутри места хватает! Тихонько насвистывая, Теобальд обошёл пару постов. Наёмники были не прочь скрасить бдение беседой, чем рыцарь и пользовался. Говорил с людьми о всяком разном. Вспоминал бой, расхваливал служак. "О, а я видел, как ты с тем разделался!" - говорил он и добавлял пару примет, подходивших любому из нападавших. Впрочем, некоторых он действительно видел, и потому в словах была часть правды. Беседы шли в абсолютно мирном тоне, и почти с каждым из говоривших Тео практически сдружился. Все эмоции были более чем искренны, ни нотки фальши - де Фэн уже и сам верил, как ему весело в компании таких замечательных наёмников! А какие у них байки забавные есть у всех! Уж извините, что встреча короткая - хочется за этот привал познакомиться со всеми, чтобы в случае чего знать, на кого рассчитывать! К слову, не знает ли уважаемый наёмник, кто здесь ещё есть из нормальных? А, вот спасибо! Буду знать!
[indent=1,0]На то, чтобы обойти почти всех, Теобальд потратил довольно много времени. Не все с ним охотно болтали, в некоторых же взглядах вразлад с тоном и речами читалось делание избавиться от собеседника. Тем не менее беседы прошли хорошо. Так Теобальд узнал, что охрана весьма разношёрстная, нанятая из разных мест по пути - не все брались сопровождать караван до конца, предпочитая вести только пока по пути. Потому в городе N и возникла заминка - несколько хороших стражников свернули на другой тракт, пришлось ждать замену - люд о разбойниках слышал много чего. Были в отряде и те, кто лично охранял семью купца - личные сторожа не одно десятилетие служили Штадтам. Они косо смотрели на всех наёмников. Де Фэн не особо удивился, когда указанные люди оказались теми, кто безрадостно воспринял общество рыцаря. Впрочем, не все - один разговорчивый там тоже нашёлся.
[indent=1,0]- Эх, а ведь этот день мне такое напомнил, - протянул Теобальд, подбрасывая на руке пару игральных костей. Светловолосый Войцех нёс пост неподалёку от кареты купца у отдельного разгоняющего тьму костерка. Он был лет на десять старше Теобальда, на две головы выше и гораздо крепче на вид.
[indent=1,0]- И чем же? - Время от времени Войцех скрёб ногтем большого пальца украшенную длинным шрамом скулу. За всю беседу де Фэн услышал, что это след от самой первой схватки с разбойниками и даже узнал подробности. Теперь же настал черёд виконта говорить.
[indent=1,0]- Вот ситуация один в один! Переезжает купец со всем имуществом и семьёй поближе к столице. Я, конечно же, у него в охране - так вышло, что вовремя ехал мимо, - Теобальд усмехнулся, видя, как Войцех даже чуть подался вперёд, слушая. Рядом сидел другой стражник, но он всю дорогу молчал, и де Фэн предпочёл его не замечать вообще.
[indent=1,0]- Так уж и "конечно"! - во взгляде собеседника читалось недоверие.
[indent=1,0]- Но-но, рыцарь Феникс известен... В своих кругах, разумеется. Так о чём я? Ах да... Едем мы едем, решил я познакомиться с купеческой дочкой. Конечно, от всех наслушался уже про нечеловеческую красоту. Ну сердце прямо билось часто-часто, стоило представить зеленоокую красу, а лыба до ушей! Ну как не познакомиться с тем, кому заочно сердце посвятил своё? Мы переговаривались через закрытую занавесь, и голос просто поразил. А манеры... Она была великолепным собеседником. У меня было ощущение, что все чувства взаимны.
[indent=1,0]- Ты говоришь, один в один. Что, и в дочку милсдаря Штадта втрескался? - полюбопытствовал Войцех. При этом в глазах мелькнул огонёк неодобрения. "Неужто сам её избрал?"
[indent=1,0]- Для того мы здесь, - сплюнул на пол молчаливый охранник. - Не дело всяким псам безродным сердца девичьи завоёвывать.
[indent=1,0]- Что вы, господа! Во-первых, очень даже родовитые, а во-вторых, сперва дослушайте мою историю, - де Фэн осклабился. Он и не думал обижаться на чужие слова, брошенные необдуманно. - Напали на нас разбойники. Прямо перед носом Кмета пролетела и врезалась в карету! - рыцарь рукой изобразил летящую стрелу и хлопнул по своему щиту.
[indent=1,0]- Какого ещё кмета?
[indent=1,0]- Ну коня моего, чтоб его! Начался переполох, драка, все дела. И почти всех перебили, глядь! - рыцарь сделал паузу и обвёл взглядом слушателей. Он заметил, что за рассказом следят ещё некоторые стражники, чуть сдвинувшиеся со своих постов. Что уж поделать, когда голос громок! - Р-разбойники подобрались к кар-р-рете, выволокли деву на землю и давай пытаться снять все побрякушки! Дама, конечно, в визг, - Теобальд вскинул руки, мол, само собой разумеется. Что же ещё делать даме в такой ситуации.
[indent=1,0]- А ты что?
[indent=1,0]- А я парочку из них на месте зарубил, остальные разбежались. И только я собрался потребовать законный поцелуй... - Рыцарь картинно схватился за сердце, ладонь громко хлопнула по металлическому нагруднику. - Братцы, такого кошмара я не видел. Эту "красавицу" можно было разделить на трёх таких же по объёму... Хотя, конечно, лучше уж сразу брать из хлева свинью - амбре меньше, а пользы больше.
[indent=1,0]Грянуло дружное гоготание.
[indent=1,0]- Ну а дальше-то? - сквозь смех спросил Войцех.
[indent=1,0]- Дальше я, признаюсь честно, не выдержал и сбежал. За мной, наверное, ни один самый скорый гонец мира не поспел бы!
[indent=1,0]Очередной раскат гоготания не затихал гораздо дольше.
[indent=1,0]- А какой голос у неё был... Как она мной восхищалась!
[indent=1,0]- Остался бы - наверняка сама бы за тебя с радостью выскочила! Да и если бы папаша воспротивился, то до конца путешествия ложе делила точно! - заметил кто-то.
[indent=1,0]- Потому и сбежал. Раздавила бы, зуб даю!
[indent=1,0]После этого рассказа ещё кто-то что-то начал вспоминать, и в итоге простая беседа переросла в массовые посиделки у костра. Только личная охрана купца продолжала поддерживать хоть какой-то порядок. А сам купец, Дориан Штадт, видимо предпочитал гулять по ночам. А может, и разговоры его разбудили. Он немного послушал беседу, но возмущаться не стал. Хоть и выглядел он недовольно, собравшихся не разогнал. Странно - Теобальд не видел, чтобы тот выходил.
[indent=1,0]Спать прилёг Теобальд за пару часов до рассвета, но встал почти с первыми лучами. Первым делом он направился к шатру рыцаря Эйка. Короткий сон не мешал ему выглядеть бодро и вести себя так, будто продрых на какой-нибудь перине добрых пол дня.
[indent=1,0]- Милсдарь Эйк! Не спите уже? Я бы глянул вашу рану, - сказал Теобальд и продемонстрировал принесённую мазь с чистой тряпицей. Гораздо тише он продолжил: - Что-то с караваном не так. Охрана как бы разделена на две группы, люди купца держатся отстранённо от всех и напрягаются как только речь заходит о семье Штадта, или когда кто-то подходит к карете слишком близко. Сам купец пришёл к себе в середине ночи. Девицы не вышли с возмущениями, хотя около них шумели довольно долго и похабничали - настоящая охрана разогнала бы всех к чертям, чтобы не тревожить покой. - Теобальд на мгновение замолчал, и уже нормальным голосом продолжил: - А позавтракать приглашаю к моему котлу. Оно будет съедобнее, чем из общего.

+2

12

Лагерь караванщиков вблизи темерского тракта. 7:00.

Давешний кошмар заставил Эйка задуматься над последними событиями, произошедшими в его жизни. Несмотря на изначально кажущуюся правильность его настоящей миссии, с каждым часом возникало всё больше аргументов не в её пользу. Подозрительное поведение семьи торгового представителя, а также нанятых им стражников, да и сам Штадт вызывал куда меньше доверия чем тогда, на постоялом дворе. И тут этот нехороший сон. На пустом месте такое не снится. Должны быть предпосылки. На всё воля божия. И если боги хотели, чтобы Эйк их услышал, он никогда не мог остаться равнодушным к их желанию.
Стоило что-то предпринять чтобы выяснить причины странностей. Но что? Заявиться к купцу со своими подозрениями, значило бы вызвать у него ещё больший протест в отношении рыцаря. Эйк чувствовал, что сейчас не время для прямых вопросов? Да и каких вопросов? Единственное, что у него было сейчас – подозрения, вызванные косвенными признаками и уверенность в том, что он заметил всё это не случайно.
Кажется, в караване появился ещё один человек, разделяющий его, Эйка, мысли на этот счёт.
Милсдарь Эйк! — Теобальд де Фэн возник как из-под земли рядом с палаткой каингорнца, выведя оного из размышлений. Резко подлетев к Эйку, подобно некой хищной птице, изображённой у него нагруднике, молодой человек сел рядом. В руках у него была небольшая баночка, похожая на те, в которых путники обычно хранят приправы или медикаменты.
- Не спите уже? Я бы глянул вашу рану, - молодой человек поясняюще приподнял баночку.
- Спасибо, друг мой. Отрадно наблюдать человека, столь усердного в помощи другим. Тем паче, не могу отказать тебе в радости помочь.
Эйк, всё это время сидевший в белой рубахе на голое тело, задрал её с левой стороны, с целью облегчить товарищу задачу по обработке раны. След от стрелы всё ещё болел, а потому рыцарь старался не делать резких движений.
Де Фэн, явно поднаторевший в искусстве оказания базовой медицинской помощи, действовал с ловкостью профессионала. Если бы каингорнец не знал, что молодой воин многое повидал во время своих странствий, вполне мог бы подумать, что тот, по крайней мере, является жрецом или имеет лекарское образование.
Когда Теобальд закончил обрабатывать рану, Эйк поблагодарил его и вернув на место повязку, одернул рубаху.
Что-то с караваном не так. – как бы невзначай проронил молодой рыцарь, со спокойствием приняв благодарность старшего товарища.
- Ты приметил что-то ещё? – внимательно глядя на парня, спросил Эйк.
- Охрана как бы разделена на две группы, люди купца держатся отстранённо от всех и напрягаются, как только речь заходит о семье Штадта, или когда кто-то подходит к карете слишком близко. Сам купец пришёл к себе в середине ночи. Девицы не вышли с возмущениями, хотя около них шумели довольно долго и похабничали — настоящая охрана разогнала бы всех к чертям, чтобы не тревожить покой.
Слушая Теобальда, Эйк начинал хмуриться всё больше.
Выходило так, что круг посвящённых в происходящее, ограничивался Штадтом, дамами и несколькими охранниками. Причём ко вторым у остальных было отношение охранительское, но не защитническое. Так сторожат кукурузу на поле, но не родных жену и дочерей или семью работодателя. Тем более, как отметил юный де Фэн, стражники эти служили Штадтам многие годы. За это время между ними всеми должны были сформироваться доверительные отношения, которых, опять же, не наблюдалось.
В то же время, Эйк поведал Теобальду о своей ночной встрече со Штадтом и тревожным сном, последовавшим за этой встречей.
- Воистину, богам угодно, чтобы мы обратили внимание на компанию в которой путешествуем. – Эйк задумчиво потер подбородок. – Однако же, мы не имеем права действовать опрометчиво. Необходимо найти подтверждение нашим опасениям и при этом избежать лишних жертв. В дне езды отсюда располагается деревня Гражинка, очередной привал будет там. Следует поделиться нашими подозрениями с местной стражей. Если на нашей стороне будет закон, появится шанс уладить дело мирно.
Молодой рыцарь слушал вполне внимательно. Несмотря на весьма скользкое положение, держался он весьма уверенно, не привлекая к себе. Его заинтересованность в выяснении всех обстоятельств дела не вызывала сомнений. Лишь в глубине серых глаз можно было углядеть искорку вполне понятного сомнения.
Договорившись до вечера заняться своими прямыми обязанностями и параллельно вести наблюдение за сопровождаемой компанией, господа позавтракали в уже более расслабленной обстановке и стали собираться в дорогу.

Темерский тракт. 16:40.

Путь предстоял довольно долгий, и за исключением полуторачасового привала в полдень, процессия практически не отдыхала. Проезжая мимо очередного хутора, Эйк заметил, что на тракт выехал всадник на вороном жеребце.
Мужчина был одет в изящные чёрные одежды. Бледное, с острыми чертами лицо было украшала козлиная бородка. Глаза скрывали тонкие круглые очки с линзами из чёрного хрусталя. Длинные чёрные волосы незнакомца были убраны в хвост на затылке. К седлу коня был приторочен короткий меч, арбалет и несколько барабанов разного размера.
Поравнявшись с Эйком, мужчина учтиво склонил голову.
- Моё почтение, благородный господин. Жак де Керуа, странствующий менестрель, к Вашим услугам. – голос его был спокойно меланхоличен. Произношение было южным.
- Приветствую тебя, служитель муз. Эйк из Денесле, странствующий рыцарь, к твоим услугам – Эйк с достоинством ответил поклоном на поклон.
- Я держу путь в Гражинку. – просто начал музыкант. – Найдётся ли в вашем караване место для ещё одной лошади? Дороги нынче неспокойные. Не престало музыканту рисковать, путешествуя в одиночку.
- Могу ли я отказать в защите слуге прекрасного? Держись рядом и внимательно смотри по сторонам, господин де Керуа. Обещаю, в случае чего - в беде не оставлю.
- Глубоко признателен, Ваша милость. – южанин благодарно кивнул. – Позвольте поинтересоваться, откуда спешит сея процессия?
- Из Каингорна. – спокойно ответил Эйк, внимательно посмотрев на менестреля – А почему тебе это интересно?
- О, самое заурядное любопытство, милсдарь. – всё также меланхолически улыбаясь ответил музыкант – В дороге кого только не встретишь и чего только не узнаешь. Всегда любопытно пообщаться с иноземцем. Кругозор расширяется.
- Не могу не согласиться. – ответствовал Эйк.
Остаток пути они провели в мирной и неспешной беседе. Жак де Керуа задавал рыцарю различные вопросы, преимущественно, культурологического характера, тот же в ответ, где со спокойствием, а где с жаром, стремился объяснить попутчику значение тех или иных обычаев Северных Королевств. Вспоминая о том разговоре позже, Эйк с улыбкой отметил тот факт, что по её окончании, де Керуа знал о нём много, а рыцарь о нём лишь то, что тот был родом из Туссента, что, однако, в итоге оказалось весьма спорной истиной. Но обо всём по порядку.

Деревня Гражинка. 19:10.

Наконец, тёплым вечером, когда майское солнце ещё уже начинало клониться к своему закату, Эйк увидел издалека дым деревни. Гражинка, как и полагалось поселению, находящемуся в полудневной близости от столицы, была деревней достаточно богатой и обеспеченной, по крайней мере, на вид. Кроме того, здесь квартировался достаточно большой пост стражи. Караван остановился на местном постоялом дворе. Личная стража препроводила жену и дочерей Штадта в отдельные от всех апартаменты. Следом зашёл и сам торговый представитель. С лица его не сходила хитрая улыбка. Двое наёмников тут же встали на карауле у дверей, ещё двое – внизу, у окна.
Эйк и Теобальд, всё это время наблюдавшие за происходящим, понимающе переглянулись.
- Сейчас или никогда, мой друг. Я останусь здесь и буду следить за обстановкой. Прошу, предупреди стражу и возвращайся сюда, на постоялый двор.

Отредактировано Эйк из Денесле (2019-03-09 19:30:20)

+1

13

[indent=1,0]Теобальд почти всю дорогу ехал в раздумьях. С одной стороны, рыцарь Эйк был прав. О таком подозрительном поведении необходимо сообщить страже, ведь кто знает, что происходит на самом деле? А с другой... Стражники имеют все основания лишь рассмеяться на заявления о вине! Де Фэн прекрасно знал, что в стражи идут не от хорошей жизни, и что нередко встретить на улице патруль много хуже, чем напороться на бандитов. Надеяться, что в деревне окажется добросовестный караул... Теобальд бойко ответил одному из караванных охранников, своими словами вызвав дружный гогот, и продолжил размышлять. Всё сводилось лишь к тому, что необходимы неопровержимые доказательства вины. И Теобальд намеревался добыть их! Правда, это дело не отменяло его обязанностей. Время от времени рыцарь Феникс бодрой рысцой объезжал весь караван, иногда с разведкой проезжал чуть вперёд. Попутно он слушал беседы и разговаривал сам, наблюдал за дорогой и окрестностями. Конечно, Кмет подустал, однако Теобальд лишь стал реже делать объезды. В один из моментов, когда рыцарь шёл в хвосте колонны и по просьбе скучающего Войцеха рассказывал, как однажды с Синей Мордой спасал деревушку от упырей. И не важно, что несколько недель назад в рассказе фигурировали оборотни, а до них гули, разбойники и ведьма! Войцех слушал с удивлением, но будто бы верил!
[indent=1,0]- Эй, Тео, а что там? - спросил внезапно Войцех, привставая на стременах. Впереди, где ехал рыцарь Эйк, появился незнакомый человек. Он был весь в чёрных одеждах, даже глаза прикрыл очками - их Теобальд увидел, когда тот поворачивался.
[indent=1,0]Далее рыцарь пару раз объезжал караван, нередко останавливаясь в голове колонны и слушая разговор Эйка и некого Жака де Керуа, менестреля. Теобальд решил не мешать, однако отметил, каким цепким взглядом де Керуа окинул его. Стёкла не дали это увидеть, но де Фэн почувствовал внимание и кивнул, будто здоровался. Губы менестреля чуть дрогнули, сложившись в приветливую улыбку, и он тоже едва заметно кивнул, а затем вернулся к разговору. Теобальд после этого решил, что непременно поговорит с этим "менестрелем". Ну не по-менестрельски тот выглядит! Недаром же рыцарское чутьё подсказывает, что перед ним маг! "Интересно, догадываются ли остальные?!" Теобальд умел быть терпеливым.

[indent=1,0]Наконец караван добрался до деревни! Теобальд наконец спешился и дал Кмету передохнуть. Бедолага весь день скакал, наверняка устал! А что рыцарь? Рыцарь не устал! Об этом говорил весь его вид. С задорным насвистыванием одной забавной песенки, слов которой он практически не помнил, де Фэн позаботился о лошади, почистив её и заново обработав порез на крупе. Кмет заботы не увидел и попытался куснуть хозяина, но вовремя сунутый под нос кулак охладил пыл. Почистил Теобальд и лошадей Эйка. А почему бы и нет? Дань уважения старшему товарищу! Да и дело это на пару минут.
[indent=1,0]Пока Теобальд возился, караван потихоньку растекался по постоялому двору, но карета при этом оставалась на месте. И только потом, под конец практически, "дочерей" Штадта отконвоировали в снятые на ночь комнаты. Теобальд на мгновение поймал взгляд одной из девушек. Он был полным безнадёги. Как у затравленной лани. Де Фэн сердито скрипнул зубами и глянул на Эйка.
[indent=1,0]— Сейчас или никогда, мой друг. Я останусь здесь и буду следить за обстановкой. Прошу, предупреди стражу и возвращайся сюда, на постоялый двор.
[indent=1,0]На миг задумавшись, Теобальд кивнул, сохраняя при этом совершенно беззаботный вид.
[indent=1,0]- Милсдарь Эйк, я тут прогуляюсь по деревне, наведаюсь к кузнецу. И к лекарю, чтобы запасы пополнить. Вы же особо не напрягайтесь - рана хоть и неглубокая, но для быстроты заживания лучше не тревожить. Будете умываться - рану вином протрите, вернусь - посмотрю, - сказал он и направился прочь с постоялого двора.
[indent=1,0]- Эй, Феникс! - крикнул один из охранников. - Ты куда? Промочить горло с нами не хочешь?
[indent=1,0]- Я к кузнецу, - сообщил де Фэн. - Как вернусь - присоединюсь! Не выхлестайте там всё без меня! - Теобальд грозно нахмурился и топнул, и охранник загоготал. -  Не оставите мне - прибью!
[indent=1,0]- Оставим-оставим! - пообещал охранник и скрылся, что-то приглушённо крикнув товарищам. А Теобальд довольно бодро зашагал к кузнице.
[indent=1,0]В кузнице де Фэн прбыл всего ничего - подлатать доспех кузнец согласился, а хороших мечей предложить не смог, только кинжалы. Теобальд приглядел себе один и пообещал зайти и купить несколько позже, когда принесёт и доспех. Кузнец поворчал про позднее время, но рыцарь пообещал заплатить. Разобравшись с этим, Теобальд отправился искать стажу. Не мелочась, он отыскал целый патруль из пяти человек, объяснил им всё и вручил деньги. За монеты они довольно охотно отправились рассказывать своему командира про подозрительного торговца Дориана Штадта, который наверняка имеет отношение к похищениям или работорговле. А, возможно, и к запрещённой магии - подробностей Теобальд не стал рассказывать, мол, на месте надо разбираться. Объяснив, где остановился караван, он с чувством выполненного долга направился на постоялый двор.

+1


Вы здесь » Ведьмак: Тень Предназначения » Пролог » Дорога - это жизнь